Facultatief

De zeldzaamste dieren


Zelden, minder vaak, minst vaak ...

Veel diersoorten die slechts enkele jaren of decennia geleden wijdverbreid in hun natuurlijke habitat waren, worden nu met uitsterven bedreigd en worden daarom door onderzoekers beschouwd als een van de zeldzaamste dieren ter wereld. Andere soorten zijn echter zo schaars omdat hun habitat beperkt is tot een enkel verspreidingsgebied en ze zijn uiterst zeldzaam voor wetenschappers om op te sporen omdat ze in moeilijk bereikbare habitats leven.
Deze omvatten bijvoorbeeld Allonautilus scrobiculatus, een cefalopodenorde genummerd voor het leven in zee, die mariene biologen slechts drie keer hebben gezien sinds de ontdekking door de Amerikaanse biologieprofessor Peter Ward in 1984. Daarom wordt het tegenwoordig door veel onderzoekers genoemd als de zeldzaamste soort ter wereld. Dit dier, een levend fossiel genoemd, leeft in de diepten van de zeeën rond Papoea-Nieuw-Guinea en zou de aarde al vóór de dinosauriërs hebben gekoloniseerd. Allonautilus scrobiatus overleefde twee ijstijden, hoewel deze koppotigen, met zijn opvallende rood en wit gestreepte behuizing, naar verluidt extreem veeleisend zijn in termen van zijn omgeving en habitat. Het wordt alleen gevonden op diepten van enkele honderden meters, en het is extreem gevoelig voor hoge watertemperaturen en hoge temperatuurschommelingen.
Sommige van de zeldzaamste soorten zijn te vinden op veel meer toegankelijke locaties, maar hun habitat is beperkt tot een enkel eiland of bosgebied, dus hun overleving is vandaag erg hoog. Deze omvatten bijvoorbeeld de Grenadataube of Leptotila wellsi, die slechts enkele bossen bewoont op het Atlantische eiland Grenada. Omdat deze tientallen jaren in woonwijken zijn omgebouwd, is de Grenadataube tegenwoordig een van de zeldzaamste diersoorten. De buidelratten, katten en ratten die in het verleden door de kolonisten waren binnengebracht, hebben ook bijgedragen aan het uitsterven van Leptotila wellsi.
Ook geeft de naam van de zeldzame Cubaanse krokodil of Corocodylus rhombifer aan dat het bereik van deze soort beperkt is tot een enkel gebied. Deze uiterst agressieve en meer dan drie en een halve meter lange vertegenwoordiger van krokodillen komt vandaag alleen voor in een enkel moerasland op het schiereiland Zapata en in de wateren van het Cubaanse eiland Isla de la Juventud.
Onder die soorten die steeds zeldzamer worden vanwege door de mens veroorzaakte veranderingen in hun omgeving of intensieve jacht, wordt de Sumatraanse orang-oetan beschouwd als de belangrijkste exponent. Hij is al uitgestorven in veel delen van zijn geboorteland Sumatra, terwijl de bossen waarin hij leeft verder achteruitgaan als gevolg van ontbossing. Vandaag schatten onderzoekers de bestanden op slechts ongeveer vijfduizend en gaan ze ervan uit dat de Sumatraanse orang-oetan de komende jaren zal uitsterven als er geen specifieke maatregelen worden genomen om zijn soort te behouden.
Andere minder bekende diersoorten zijn tegenwoordig zo zeldzaam dat slechts een paar honderd van hen de aarde bewonen. Deze omvatten bijvoorbeeld de jagersantilope van Hunters of Damaliscus hunteri, de zeldzaamste antilope ter wereld. In de afgelopen decennia zijn de voorraden teruggebracht van enkele duizenden exemplaren tot driehonderd dieren. De Malagasy Schnabelschildkröte is nu zo zeldzaam dat de voorraad wordt geschat op slechts ongeveer vierhonderd exemplaren. Nog zeldzamer is de lichthoofdige staartlangur of Trachypithecus poliocephalus, een kleine primaat onder de magere apen. Alle vijftig overlevende exemplaren bewonen de bosgebieden van Cát Bà, een eiland voor de kust van Vietnam. Even zeldzaam is Rana vibicaria, een kikker afkomstig uit veel Zuid-Amerikaanse bossen die tegenwoordig alleen in drie kleine gebieden van de regenwouden van Costa Rica te vinden is. Onderzoekers hebben tevergeefs geprobeerd deze kikkersoort te vinden in Panama, waar hij enkele decennia geleden wijdverspreid was.